« Terug naar de blog

Het ondernemersverhaal van Jan-Willem Callebaut: 'Ik heb zelf alle typische start-up fouten gemaakt'

August 8, 2018

Jan-Willem (25) heeft er op jonge leeftijd al een hele weg opzitten. Hij begon met ondernemen op de universiteit, werd een dropout en bouwde sindsdien The Birdhouse op tot wat het nu is. In deze blogpost interviewen we hem over zijn eigen ondernemersverhaal, en wat zijn tips zijn voor jonge ondernemers.

The Birdhouse werkt elke dag om start-ups en ondernemers te doen groeien. Maar je zou makkelijk vergeten dat de accelerator zelf een start-up is, en dat het heel wat groeipijnen van start-ups zelf meemaakt(e). Daarom spraken we met onze oprichter en CEO Jan-Willem Callebaut over zijn eigen ondernemersverhaal en wat jonge ondernemers van hem kunnen leren. 

Ondernemerschap als uitlaatklep

Jan-Willem heeft er een atypisch academisch pad opzitten. "Ik ben op mijn 16e aan de universiteit begonnen. Maar na twee jaar wiskunde heb ik de switch gemaakt naar burgerlijk ingenieur. Ik vond wiskunde leuk maar te theoretisch.”

“Maar bij de burgerlijke ingenieurs had ik nog steeds dat gevoel”, vertelt hij. “Ondernemerschap was toen een uitlaatklep om iets meer praktisch te doen. We zijn toen een start-up begonnen, een spin-off van de UGent, die 3D visualisaties en hologrammen maakte."

En dat bleek een leerrijke, maar uiteindelijk onsuccesvolle ervaring: "met die eerste start-up ben ik twee jaar bezig geweest, en tijdens die twee jaar heb ik zo goed als elke fout gemaakt die je je kan indenken. De verkeerde investeerders, te lang ontwikkelen, te weinig nadenken over product-market fit, geen focus. Eigenlijk heb ik toen alle typische fouten gemaakt." 

Aerey

Uiteindelijk viel het team van die originele start-up uit elkaar. Maar niettemin bleef de itch om te ondernemen spelen, dus daarna richtte hij mee Aerey op.

"Ik zat toen al in de vroege Belgische start-up community, en ik had het gevoel dat ik daar iets aan kon toevoegen. Tijdens mijn laatste jaar studeren ben ik mee Aerey gestart, een offline community die events organiseerde. En dat was een heel intensieve ervaring, op anderhalf jaar tijd hebben we meer dan 20 events gedaan waar er gemiddeld meer dan 100 mensen op af kwamen. Ons doelpubliek lag uiteindelijk ook bij start-ups en ondernemers die heel concreet met iets bezig waren." En dat had succes: "in de beginfase smeten we een event online, en binnen de twee dagen zat dat vol. Op dat moment in die community was er nood aan onze no-nonsense aanpak, waar we een aantal mensen vooraan in een zaal zetten met enorm veel ervaring."

The Birdhouse

Aerey vervelde daarna in The Birdhouse. "The Birdhouse is er gekomen door veel te luisteren naar de noden van start-ups, maar ook naar mensen met veel ervaring, de mensen die vandaag in ons concept de mentoren zijn." Ze vertrokken dus vanuit hun doelgroep, een goede tip voor elke start-up. "Ik zag dat er veel start-ups waren die nood hadden aan intensieve begeleiding door mensen die ervaringsdeskundige zijn. Mensen die zelf dus ondernemer zijn. En aan de andere kant waren er ook veel mensen met ervaring die energie haalden uit jonge mensen helpen met hun onderneming."

“The Birdhouse is een start-up”

The Birdhouse bracht die twee groepen samen in hun accelerator, die een kort, selectief en intensief traject aanbood.

"Wij zijn heel snel gegroeid. En dat leidde wel eens tot groeipijnen, we moesten vaak ook erg snel beslissingen maken. De naam The Birdhouse hebben we bijvoorbeeld twee weken voor de lancering gevonden. Mijn vriendin heeft humpty-dumpty daar snel een mooi logo voor gemaakt."

“The Birdhouse is zelf dus een start-up”, vertelt hij. “Ik was 23 toen ik startte met The Birdhouse. Ik had toen eigenlijk nul ervaring. En dat heeft zijn nadelen, maar ook zijn voordelen. Wij leren allemaal erg snel bij, en we zitten in een organisatie met mensen die de mentaliteit hebben om constant veel en snel bij te leren. We groeien ook nog zelf en we verbeteren constant onze programma's, elke editie die we doen is beter dan de vorige." Dat zorgt er ook voor dat The Birdhouse start-ups beter begrijpt. “Ik denk dat het zeker een voordeel is”, vertelt Jan-Willem. “Veel van de problemen waarmee onze start-up in aanraking komen hebben we zelf ook meegemaakt.”

Net als een start-up groeide The Birdhouse ook pijlsnel: “de eerste keer hadden we 160 inschrijvingen en twee jaar later zijn dat er al meer dan 800. Sinds 2016 begeleidden we 65 start-ups, die samen al €4,6 miljoen in kapitaal ophaalden. Die groei heeft er voor gezorgd dat we steeds grotere partnerschappen hebben kunnen opzetten. We hebben nu zelfs een fonds van €10 miljoen samen met Belfius."

Connectie-machine

Die transitie van een event-organisatie naar een accelerator was uitdagend, maar ook logisch. "Ik haal energie uit connecties maken. De visie veranderde natuurlijk al verschillende keren, maar het DNA is nog steeds hetzelfde sinds Aerey. We willen steeds een connecterende rol spelen.” Op een bepaalde manier lijkt The Birdhouse dus nog op Aerey: “bij Aerey brachten we gewoon ondernemers met elkaar in contact. Maar ons accelerator-programma is eigenlijk een connectie-machine die start-ups connecteert met die juiste ervaring, contacten en expertise. Maar we verbinden ook met investeerders, en we brengen start-ups met elkaar in contact. De community in onze kantoren is cruciaal voor heel wat start-ups."

Dropout

Ondertussen heeft Jan-Willem de universiteit achter zich gelaten, zonder af te studeren trouwens. “Ik heb mijn diploma niet behaald. En het eerste jaar erna zat ik met een gevoel van schuld en onzekerheid. Maar ik ben erg blij dat ik dat gedaan heb, waar we nu staan met The Birdhouse, daar mag ik trots op zijn.

“Studeren heeft me enorm geholpen, maar mijn passie ligt bij mensen verbinden en bij ondernemen. En vandaag vraagt nooit iemand mij naar mijn diploma. In de afgelopen drie jaar heb ik nooit iets niet kunnen verwezenlijken omdat ik geen diploma heb."

Ervaring

Wat is nu de belangrijkste tip die jonge ondernemers uit dit alles kunnen leren? "De cliché versie van mijn tip is: omring je met de juiste ervaring en luister ook naar die ervaring. Maar daar zit iets dieper in. Volgens mij moet je als start-up zo snel mogelijk een goede raad van bestuur oprichten.”

“Dat is natuurlijk makkelijker gezegd dan gedaan, en we begeleiden onze start-ups daar nu ook mee. Maar een raad van bestuur is zo belangrijk. In het geval van The Birdhouse hebben ze ons echt heel erg gesteund en ook uitgedaagd. En ik heb moeten leren omgaan met die soms scherpe kritiek, maar het heeft ons zoveel vooruit geholpen.”

Wil jij deel uitmaken van onze connectie-machine? En heeft jouw onderneming baat bij mentorship, een inspirerend netwerk en ondersteuning in een gefocust traject? Wie weet ben jij wel bij de 15 start-ups die geselecteerd worden voor de volgende ronde van The Birdhouse. Schrijf je in voor ons acceleratorprogramma! Succes ;)

 

Deze blog werd geschreven door Tom Cassauwers, Tom maakt journalistiek en content met de nadruk op technologie, ondernemerschap en start-ups. Je kan hem vinden op Twitter en op zijn site.

Benieuwd naar de nieuwe open call? Schrijf je nu al in!

Bedankt! We hebben je inschrijving goed ontvangen. Succes!
Oops! Something went wrong while submitting the form